Biografía de Charles Babbage

Matemático e inventor británico (Teignmouth, Devon, 1792 – Londres, 1871).

Fue profesor de matemáticas en la Universidad de Cambridge. Basándose en que toda función se puede aproximar con bastante fiabilidad mediante polinomios, y teniendo en cuenta que por medio de sumas se pueden conocer los valores de cualquier polinomio, diseñó una máquina que permitía calcular tablas de valores para cualquier función matemática: logaritmos, cuadrados, cubos, etc.

Máquina diferencial de Babbage
Máquina diferencial de Babbage

En 1822 construyó una pequeña máquina que calculaba valores para polinomios de segundo grado, con una precisión de seis decimales. Más tarde, quiso desarrollar otra máquina, que no llegó a concluir, que tabulase polinomios de sexto grado con treinta decimales. A partir de 1833 trabajó en otro instrumento, una máquina de calcular basada en el cálculo diferencial y capaz de efectuar series. Esta nueva máquina, que sería una especie de computador universal, con un diseño muy similar al de los ordenadores modernos, poseía memoria para almacenar datos, una unidad aritmética para efectuar cálculos, una unidad de control para ejecutar las operaciones, una unidad aritmética para realizar operaciones matemáticas, una unidad de control para ejecutar las operaciones, una unidad de entrada para suministrar los datos y las operaciones, y una unidad de salida similar a una máquina de escribir. Los dos problemas básicos con los que se enfrentó fueron, por un lado, el enorme coste que supuso su invento y, por otro, la estructura de la máquina, demasiado compleja para la tecnología de la época, lo cual hizo que su invento no tuviera éxito.

Sin embargo, Babbage ha pasado a la historia por su intento de construir estas máquinas de calcular, precursoras de la cibernética.

Es autor de Tratado de economía de máquinas y manufacturas (1832), sobre los aspectos económicos en la construcción de máquinas, y de una autobiografía, Passages from the Life of a Philosopher (1864).

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