Biografía de Émilie du Châtelet

Matemática y física francesa (París, 17 de diciembre de 1706 – Lunéville, 10 de septiembre de 1749). Su nombre completo es Gabrielle Émilie Le Tonnelier de Breteuil, marquesa de Châtelet.

En una sociedad donde a la nobleza no le gustaba la noción de educación para sus hijas surgió una de las grandes matemáticas del siglo XVIII, la francesa Emilie du Châtelet. Nacida en París el 17 de diciembre de 1706, creció en un hogar donde el arte de cortejar era la única forma en que se podía moldear un lugar en la sociedad.

Durante su primera infancia, Emilie comenzó a mostrarse tan prometedora en el área académica que pronto pudo convencer a su padre de que necesitaba una mayor formación. Con una educación relativamente buena para la época, estudió y pronto dominó el latín, el italiano y el inglés. También estudió a Tasso, Virgil, Milton y otros grandes eruditos de la época.

A pesar de su talento en el área de idiomas, su verdadero amor eran las matemáticas. Su estudio en esta área fue alentado por un amigo de la familia, M. de Mezieres, quien reconoció el talento de la joven. El trabajo de Emilie en matemáticas rara vez fue original o tan cautivador como el de otras matemáticas, pero fue sustantivo. El hecho de que se haya logrado en primer lugar es en sí mismo notable.

La astucia de Emilie también se destacó en otras áreas. Se la describió como algo de «naturaleza apasionada», que nunca carecía de vínculos románticos antes o después de su matrimonio. A los diecinueve años se casó con el marqués de Châtelet, de treinta y cuatro. Durante los primeros dos años de su matrimonio, Emilie dio a luz a un niño y una niña, y luego el nacimiento de otro hijo le siguió cuando ella tenía veintisiete años. Ni los niños ni su esposo la disuadieron de participar plenamente en la vida social de la corte.

Emilie no solo se negó a renunciar a las matemáticas, sino que contrató a los tutores más conocidos para que la ayudaran en sus estudios. También conquistó el corazón de Voltaire, uno de los eruditos más intrigantes y brillantes de esta época. Algunos de los trabajos más importantes de Emilie provienen del período que pasó con Voltaire en Cirey-sur-Blaise. Para los dos eruditos, éste era un refugio tranquilo y seguro, alejado de la turbulencia de París y de la vida cortesana. Como señala Voltaire: «Durante mucho tiempo empleamos toda nuestra atención y poderes en Leibniz y Newton; Madame du Châtelet se unió primero a Leibniz y explicó una parte de su sistema en un libro muy bien escrito, titulado Institutions de physique». Sin embargo, pronto abandonó el trabajo de Leibniz y se aplicó a los descubrimientos del gran Newton. Tuvo un gran éxito en traducir todo su libro sobre los principios de las matemáticas al francés y difundir sus teorías. También añadió a esto libro un «Comentario algebraico» que muy pocos lectores en general entendieron.

Uno de los tutores más importantes de Emilie fue Pierre Louis de Maupertuis, un matemático y astrónomo de renombre de la época. Como estudiante, su curiosidad y terquedad la llevaron a imponer exigencias imposibles a sus tutores. Como señala Lynn Osen, «Su mente veloz los superó, sus horarios irregulares interrumpieron sus vidas, sus preguntas rigurosas eran con frecuencia imposibles de responder». Tal comportamiento hizo que se metiera en una disputa con otro de sus tutores, Samuel Koenig, sobre el tema de lo infinitamente pequeño. Posteriormente, esta disputa puso fin a su amistad y asociación entre ellos.

En 1740, cuando se publicó el libro Institutions de physique de Emilie, Koenig inició el rumor de que el trabajo era simplemente una repetición de sus lecciones con ella. Por supuesto, esto enfureció a Emilie y, en busca de ayuda, se dirigió a la Academia de Ciencias y Maupertuis, con quienes había discutido estas ideas mucho antes de contratar a Koenig como su tutor. Los científicos expertos de la época eran conscientes de su capacidad para realizar el trabajo. Sin embargo, no sintió que hubiera recibido el apoyo que merecía. Esta fue la primera vez que sintió que ser mujer realmente le perjudicaba.

Los años que Emilie pasó con Voltaire en Cirey fueron algunos de los años más productivos de su vida. Su trabajo académico fue muy intenso. Cuando no hubo invitados, ambos permanecieron atados a sus escritorios. Un criado que trabajaba en Cirey en ese momento señaló: «La señora du Châtelet pasaba la mayor parte de la mañana con sus escritos y no le gustaba que la molestaran. Cuando dejó de trabajar, sin embargo, no parecía ser la misma mujer». El aire serio dio paso a la alegría y se entregó con el mayor entusiasmo a los placeres de la sociedad”. Con frecuencia afirmaba que los únicos placeres que le quedan a una mujer cuando sea mayor son el estudio, el juego y la codicia.

En la primavera de 1748, Emilie conoció y se enamoró del marqués de Saint-Lambert, un cortesano y poeta muy menor. Este asunto, sin embargo, no destruyó su amistad con Voltaire. Incluso cuando se enteró de que estaba embarazada de Saint-Lambert, Voltaire estaba allí para apoyarla. Con la ayuda de Voltaire y Saint-Lambert, pudo convencer a su esposo de que lo que estaba embarazada era su hijo.

Durante el curso de su embarazo en 1749 terminó su trabajo con Clairaut, una vieja amiga con quien había estado estudiando; sin embargo, su libro sobre Newton aún estaba pendiente de finalización. Estaba decidida a terminarlo y con ese objetivo adoptó un estilo de vida muy reglamentado de solo trabajo. Se levantaba temprano por la mañana y trabajaba hasta altas horas de la noche. Dejó la mayor parte de su vida social y solo vio a unos pocos amigos.

A principios de septiembre de 1749, dio a luz a una niña. Durante varios días, Emilie pareció feliz y contenta. Sin embargo, el 10 de septiembre de 1749 murió repentinamente. La muerte de Emilie pronto fue seguida por la muerte de la niña.

Emilie murió a los cuarenta y tres años. Como señalan muchos autores, durante el transcurso de su corta vida, Emilie fue una mujer y estudiosa verdaderamente única. Entre sus mayores logros se encuentran sus Institutions du physique y la traducción de los Principios de Newton , que se publicó después de su muerte junto con un «Preface historique» de Voltaire. En resumen, se las arregló para mantener su confianza y posición en la sociedad de París mientras perseguía su amor por las matemáticas. Emilie du Châtelet fue una de las muchas mujeres cuyas contribuciones han ayudado a dar forma al curso de las matemáticas en la historia.

Autor entrada: Diego Torres

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