Biografía de Eratóstenes

Astrónomo, geógrafo, matemático y filósofo griego (Cirene, h. 275 a. C. – Alejandría, h. 194 a. C.). También conocido como Eratóstenes de Cirene.

Se formó en Atenas y allí pasó buena parte de su vida, hasta ser llamado a la corte de Alejandría por el faraón Tolomeo III (h. 245 a C.), quien lo nombró preceptor de sus hijos y más tarde le encomendó la dirección de la biblioteca de Alejandría, la más completa de la Antigüedad.

Eratóstenes llevó a cabo importantes descubrimientos en diferentes campos de la ciencia. Como matemático, ideó la criba que conserva su nombre y cuya finalidad era encontrar los números primos; también fue autor del mesolabio, instrumento de cálculo con el que resolvió el problema de la media proporcional.

Su mayor logro consistió en calcular de modo casi exacto —por primera vez en la historia de la humanidad— la longitud de la circunferencia de la Tierra. El método de cálculo empleado se basaba a partes iguales en su ingenio, dotes de observación y conocimientos teóricos de aritmética y geometría.

Como primer paso para realizar este cálculo, Eratóstenes determinó la longitud del segmento de meridiano tendido entre la ciudad italiana de Siena y Alejandría. Durante el solsticio de verano, el Sol se encontraba en la vertical de Siena, como demostraba el hecho de que los rayos solares penetraban en el interior de los pozos más profundos; por ello, valiéndose de la sombra proyectada por un gnomon, podía medirse el ángulo que los rayos solares, al cruzarse con la vertical, formaban en Alejandría.

Teniendo en cuenta que los rayos solares se propagan rectilíneamente y paralelos unos a otros, la mediación correspondía al ángulo formado en el centro de la Tierra por los radios terrestres de Siena y Alejandría: así se calculaba la dimensión del fragmento de meridiano que unía ambas ciudades.

Posteriormente midió sobre el propio terreno las dimensiones de este fragmento o arco de meridiano. Como resultado de todo este proceso, calculó que la longitud completa de la circunferencia del meridiano era de 252.000 estadios (unos 40 millones de metros).

Reafirmó sus conclusiones tras la repetición de todo el proceso, pero midiendo esta segunda vez la distancia entre Siena у Mèrve.

Autor entrada: Diego Torres

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