Biografía de Evangelista Torricelli

Físico y matemático italiano (Faenza, 15 de octubre de 1608 – Florencia, 25 de octubre de 1647).

Estudió en el colegio jesuita de Faenza y a los veinte años se trasladó a Roma, donde en 1641 escribió un tratado sobre el movimiento de los cuerpos pesados publicado con el título genérico De motu gravium naturaliter descendentium et proiectorum, obra que es un modelo de claridad y concisión y en la que se encuentra implícito el principio de la conservación de la energía.

A Galileo, famoso astrónomo de la época, le impresionó tanto este trabajo que hizo llamar a Torricelli a Florencia y le pidió que fuera su ayudante y secretario, lo cual fue aceptado, y ambos trabajaron juntos durante los últimos tres meses de vida del astrónomo.

A la muerte de Galileo fue nombrado, para sucederle, profesor de matemáticas en la Academia de Florencia. Por esta época amplió los estudios de Galileo sobre el tiro parabólico, pero no fue hasta 1643 cuando descubrió el principio del barómetro, instrumento que sirve para medir la presión atmosférica, o sea el peso ejercido por el aire sobre una unidad de superficie. Logró determinar que la presión del aire al nivel del mar equivalía al peso de una columna de mercurio de 760 mm de altura.

Esto lo consiguió mediante un experimento que ha perpetuado su fama y que consistía en utilizar un tubo de cristal de 76 cm de longitud lleno de mercurio e invertirlo en una cubeta repleta también de mercurio. Observó que no todo el metal contenido en el tubo salía hacia la cubeta, y después de muchas observaciones determinó que la diferencia de niveles en el tubo y el de la cubeta permitían calcular la presión atmosférica.

Todo esto le llevó a enunciar el conocido teorema de Torricelli, el cual establece que la velocidad de salida de un líquido por un orificio practicado en la pared de un depósito en que está contenido a una profundidad h por debajo del nivel de superficie es igual a la velocidad que tendría un cuerpo sólido que cayese libremente desde una altura igual a h. Este teorema es una aplicación del teorema de Bernoulli para el caso de un depósito provisto de un agujero.

Torricelli también se interesó por el estudio de las matemáticas puras, y en 1644, en su Opera geométrica, publicó la fórmula de un cicloide, es decir el área de la curva descrita por un punto de la circunferencia que rueda sobre una recta. Además enunció una ley sobre el movimiento de un fluido y es el inventor del termómetro. Sus desarrollos geométricos ayudaron al posterior desarrollo del cálculo integral.

Autor entrada: Diego Torres

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