Biografía de Juan Ponce de León

Conquistador español (Santervás de Campos, h. 1460 – La Habana, Cuba, 1521).

En su adolescencia ejerció de paje del infante Fernando, futuro Fernando el Católico, y entre 1481 y 1492 participó en la Guerra de Granada. Se supone que en 1493 tomó parte en el segundo viaje de Cristóbal Colón.

En 1502 partió junto con Nicolás de Ovando a conquistar la isla de La Española. En 1508 se trasladó a Borinquén, actual Puerto Rico, donde fue acogido por el cacique Agüeybana. Por encargo de Ovando, gobernador de La Española, en 1509 conquistó Borinquén, del que fue gobernador un año más tarde, y emprendió la colonización de toda la isla y la fundación de diversas ciudades. No obstante, el proceso fue lento debido a las reiteradas sublevaciones de los indígenas a causa de la implantación del régimen de trabajos o pagos forzados denominado encomiendas, así como a la crueldad del trato a que fueron sometidos.

La encomienda era una institución por la que al conquistador o colono se otorgaba uno o varios indígenas para realizar una serie de servicios o pagar tributos, a cambio de costearles la instrucción cristiana. Ponce de León fue destituido de su cargo tras llevar a cabo una sangrienta represión.

En febrero de 1512 inició la búsqueda de la isla de Bimini, donde una leyenda india situaba la fuente de la juventud, cuyas supuestas aguas milagrosas proporcionaban la eterna juventud.

En 1513, durante esta expedición, y tras cruzar las islas Lucayas, bautizó Florida, que ya fue visitada con anterioridad por Vicente Yáñez Pinzón y Américo Vespucio, y volvió a Puerto Rico sin encontrar Bimini.

En 1514 fue nombrado capitán general de Puerto Rico y en 1519 realizó un viaje por la costa del océano Pacífico, desde Panamá hasta el golfo de Nicoya. En 1521 le fue otorgado el título de Adelantado de la Florida.

Animado por la exitosa conquista de México, muy cercana en el tiempo, partió de nuevo hacia Florida, ya con la firme intención de conseguir una victoriosa colonización. Desembarcó en la costa occidental de Florida, donde encontró una dura resistencia por parte de los indígenas, que le derrotaron e hirieron mortalmente en el transcurso de un combate. Se trasladó inmediatamente a Cuba, donde falleció.

Autor entrada: Diego Torres

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