Biografía de Mary Anning

Paleontóloga británica (Lyme Regis, Dorset, Inglaterra, 21 de mayo de 1799 – 9 de marzo de 1847).

Mary Anning fue una prolífica descubridora de fósiles inglesa y anatomista aficionada a la que se le atribuye el descubrimiento de varios especímenes de dinosaurios que ayudaron en el desarrollo primitivo de la paleontología. Sus excavaciones también ayudaron en la carrera de muchos científicos británicos al proporcionarles especímenes para estudiar y enmarcar una parte importante de la historia geológica de la Tierra. Algunos científicos señalan que los fósiles recuperados por Anning también pueden haber contribuido, en parte, a la teoría de la evolución propuesta por el naturalista inglés Charles Darwin.

Anning fue una de los dos hijos sobrevivientes del ebanista y coleccionista aficionado de fósiles Richard Anning y su esposa, Mary Moore. La familia dependía de la venta de fósiles recolectados de los acantilados junto al mar cerca de su casa a lo largo de la costa del Canal de Inglaterra como fuente de ingresos.

Después de la muerte de Richard en 1810, la familia subsistió principalmente de la caridad. María, su hermano, José y su madre, quienes también eran hábiles recolectores de fósiles, complementaron sus escasos recursos vendiendo fósiles de invertebrados, como ammonoides y belemnoides, a coleccionistas y estudiosos.

En 1817, los fósiles atrajeron la atención del coleccionista británico de fósiles Lieut. El coronel Thomas Birch, quien ayudó económicamente a la familia comprando varios especímenes. Más tarde, subastó su colección y donó las ganancias a la familia Anning durante un período particularmente desesperado en sus vidas.

A lo largo de su vida, Anning también descubrió los restos de varios grandes vertebrados incrustados en los acantilados de Lyme Regis. Los acantilados, que datan del Triásico tardío al Jurásico temprano (hace unos 229 millones a 176 millones de años), una época en la que el área estaba sumergida y ubicada más cerca del Ecuador, contenían Lias azules, una formación de piedra caliza y esquisto ricos en fósiles.

En 1810 su hermano encontró el primer espécimen conocido de Ichthyosaurus; sin embargo, fue ella quien lo excavó, y algunas fuentes también le dan crédito por el descubrimiento. El médico británico Everard Home describió el espécimen poco después en una serie de artículos. Su hallazgo más famoso ocurrió en 1824 cuando descubrió el primer esqueleto de plesiosaurio. El espécimen era tan grande y estaba tan bien conservado que llamó la atención del zoólogo francés. Georges Cuvier, quien dudó del hallazgo hasta que vio los dibujos del espécimen en un artículo del geólogo y paleontólogo inglés William Daniel Conybeare. Después de que Cuvier autenticó el descubrimiento, la comunidad científica comenzó a reconocer el valor paleontológico de los fósiles recuperados por Mary Anning y su familia.

La noticia de las excavaciones de fósiles de Anning la convirtió en una celebridad y llevó a paleontólogos, coleccionistas y turistas a descender a Lyme Regis para comprarle. Continuó recuperando ictiosaurios adicionales y esqueletos de plesiosaurio de los acantilados. Ella descubrió un pterosaurio en 1828, que se conoció como Pterodactylus (o Dimorphodon) macronyx. Fue el primer espécimen de pterosaurio encontrado fuera de Alemania. En 1829 excavó el esqueleto de Squaloraja, un pez fósil que se cree que forma parte de un grupo de transición entre tiburones y rayas.

Anning se enseñó a sí misma geología, anatomía, paleontología e ilustración científica. A pesar de su falta de capacitación científica formal, sus descubrimientos, conocimiento del área local y habilidad para clasificar fósiles en el campo le valieron una reputación entre los rangos masculinos y en gran parte de la clase alta de la paleontología. Sus expediciones de caza posteriores incluyeron a veces a científicos famosos de la época, entre ellos el geólogo y ministro británico William Buckland y el anatomista y paleontólogo británico Richard Owen, quien propuso el término Dinosaurio en 1842. También mantuvo correspondencia y vendió fósiles a otros científicos destacados, como Cuvier y el geólogo inglés Adam Sedgwick.

Sin embargo, a Anning no se le dio todo el crédito por muchos de los fósiles que excavó. Los recolectores que donaban especímenes a instituciones solían recibir el crédito de su descubrimiento. De los muchos especímenes que encontró y recuperó, varios fueron descritos en revistas de prestigio sin siquiera mencionar su nombre. Sin embargo, algunos científicos famosos de la época, como el geólogo británico Henry De la Beche y el paleontólogo británico Gideon Mantell, le dieron crédito por su trabajo.

Hacia el final de su vida, Anning recibió una aportación anual por parte de la Asociación Británica para el Avance de la Ciencia y la Sociedad Geológica de Londres, que se establecieron en reconocimiento a sus contribuciones a la ciencia. Después de su muerte, a causa de un cáncer de mama en 1847, el presidente de la Sociedad Geológica la elogió en su discurso anual, aunque las primeras mujeres no serían admitidas en la organización hasta 1904.

En 2010 fue reconocida por la Royal Society como una de las Las 10 científicas más influyentes de la historia británica.

Autor entrada: Diego Torres

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