Biografía de Miguel de Cervantes

Escritor español (Alcalá de Henares, Madrid, 29 de septiembre de 1547 – Madrid, 22 de abril de 1616). Su nombre completo era Miguel de Cervantes Saavedra, también conocido por su apodo de «Manco de Lepanto».

Miguel de Cervantes fue un soldado, novelista, dramaturgo y poeta español, creador de Don Quijote de la Mancha (1605), la figura más importante y célebre de la literatura española. Su novela Don Quijote ha sido traducida, total o parcialmente, a más de 60 idiomas. Las ediciones continúan imprimiéndose con regularidad y la discusión crítica de la obra ha continuado sin cesar desde el siglo XVIII. Al mismo tiempo, debido a su amplia representación en el arte, el teatro y el cine, las figuras de Don Quijote y Sancho Panza son probablemente familiares visualmente para más personas que cualquier otro personaje imaginario de la literatura mundial. Cervantes fue un gran experimentador. Probó suerte en todos los géneros literarios importantes,excepto en la épica. Fue un notable escritor de cuentos, y algunos de los de su colección de Las Novelas ejemplares (1613) alcanzan un nivel cercano al de Don Quijote, en una miniatura escala.

Cervantes nació en Alcalá de Henares, a unos 32 kilómetros de Madrid, probablemente el 29 de septiembre (Día de San Miguel). Lo que se sabe con certeza es que fue bautizado el 9 de octubre. Era el cuarto de siete hijos en una familia cuyos orígenes eran de la nobleza menor pero que había llegado al mundo. Su padre era un cirujano-barbero que colocaba huesos y atendía necesidades médicas menores. La familia se mudó de pueblo en pueblo y poco se sabe de la educación inicial de Cervantes. La suposición, basada en un pasaje de una de las Historias Ejemplares, que estudió durante un tiempo con los jesuitas, aunque no es improbable, sigue siendo una conjetura.

A diferencia de la mayoría de los escritores españoles de su época, incluidos algunos de origen humilde, aparentemente no fue a la universidad. Lo cierto es que en algún momento se convirtió en un ávido lector de libros. El director de un colegio municipal de Madrid, un hombre de inclinaciones intelectuales erasmistas llamado Juan López de Hoyos, se refiere a Miguel de Cervantes como su “alumno querido”. Esto fue en 1569, cuando el futuro autor tenía 21 años, por lo que —si era el mismo Cervantes— debía haber sido alumno-maestro en la escuela o haber estudiado antes con López de Hoyos. Su primer poema publicado, sobre la muerte de la joven reina de Felipe II, Isabel de Valois, apareció en este momento.

Ese mismo año se fue de España a Italia. Si esto se debió a que era el «estudiante» del mismo nombre buscado por la ley por estar involucrado en un incidente con heridas es otro misterio; la evidencia es contradictoria. En cualquier caso, al ir a Italia Cervantes estaba haciendo lo que muchos jóvenes españoles de la época hicieron para avanzar en sus carreras de una forma u otra. Parece que durante un tiempo sirvió como chambelán en la casa del cardenal Giulio Acquaviva en Roma. Sin embargo, en 1570 se había alistado como soldado en un regimiento de infantería español estacionado en Nápoles, entonces posesión de la corona española. Estuvo allí durante aproximadamente un año antes de ver el servicio activo.

Las relaciones con el Imperio Otomano bajo Selim II estaban llegando a una crisis, y los turcos ocuparon Chipre en 1570. Era inevitable un enfrentamiento entre la flota turca y las fuerzas navales de Venecia, el papado y España. A mediados de septiembre de 1571 Cervantes zarpó a bordo del Marquesa, parte de la gran flota al mando deDon Juan de Austria que se enfrentó al enemigo el 7 de octubre en el Golfo de Lepanto cerca de Corinto. La feroz batalla terminó en una aplastante derrota para los turcos que finalmente rompería su control del Mediterráneo. Hay relatos independientes de la conducta de Cervantes en la acción, y coinciden en dar testimonio de su valentía personal. Aunque afligido por la fiebre, se negó a quedarse abajo y se unió al fragor de la lucha. Recibió dos heridas de bala en el pecho y una tercera inutilizó su mano izquierda por el resto de su vida. Siempre miraba hacia atrás en su conducta en la batalla con orgullo.

De 1572 a 1575, con base principalmente en Nápoles, continuó su vida de soldado; estuvo destinado en Navarino, Túnez y La Goleta. También se debe a este período, cuando se le ofreció la oportunidad, haberse familiarizado con la Literatura italiana. Quizás con una recomendación para ascender al rango de capitán, más probablemente dejando el ejército, zarpó hacia España en septiembre de 1575 con cartas de encomio al rey del duque de Sessa y el propio Don Juan.

En este viaje su barco fue atacado y capturado por piratas berberiscos, y Cervantes, junto con su hermano Rodrigo, fue vendido como esclavo en Argel, el centro del tráfico de esclavos cristianos en el mundo musulmán. Las cartas que portaba magnificaban su importancia a los ojos de sus captores. Esto tuvo el efecto de elevar el precio de su rescate y así prolongar su cautiverio, mientras que también, al parecer, protegió a su persona del castigo de muerte, mutilación o tortura cuando sus cuatro atrevidos intentos de escapar se vieron frustrados. Sus amos, el renegado Dali Mami y más tarde Hasan Paşa, lo trataron con considerable indulgencia en las circunstancias, cualquiera que fuera el motivo. Al menos dos registros contemporáneos de la vida de los cristianos cautivos en Argel en este momento mencionan a Cervantes. Claramente se hizo un nombre por su valor y liderazgo entre la comunidad cautiva.

Por fin, en septiembre de 1580, tres años después de que Rodrigo se ganara la libertad, la familia de Miguel, con la ayuda e intervención de los frailes trinitarios., levantó los 500 escudos de oro exigidos para su liberación. Fue justo a tiempo, justo antes de que Hasan Paşa zarpara hacia Constantinopla (ahora Estambul), llevándose consigo a sus esclavos no vendidos. No es de extrañar que este, el período más aventurero de la vida de Cervantes, sirviera de tema para varias de sus obras literarias, en particular el cuento del Cautivo en Don Quijote y las dos obras de Argel, El trato de Argel y Los baños de Argel, así como episodios en varios otros escritos, aunque nunca en forma puramente autobiográfica.

De regreso a España, Cervantes pasó la mayor parte del resto de su vida de una manera que contrastaba por completo con su década de acción y peligro. Estaría constantemente escaso de dinero y en un empleo tedioso y exigente; pasarían 25 años antes de que lograra un gran éxito literario con Don Quijote. A su regreso a casa, descubrió que los precios habían subido y el nivel de vida de muchos, en particular los de la clase media, incluida su familia, había caído. La euforia de Lepanto era cosa del pasado. El historial de guerra de Cervantes no trajo ahora la recompensa que esperaba.

Solicitó sin éxito varios puestos administrativos en el imperio americano de España. Lo máximo que consiguió fue un breve nombramiento como mensajero real a Orán., Argelia, en 1581. En vano siguió a Felipe II y la corte a Lisboa en el recién anexionado Portugal.

Por esta época tuvo un romance con una joven casada llamada Ana de Villafranca (o Ana Franca de Rojas), cuyo fruto fue una hija. Isabel de Saavedra, la única hija de Cervantes, se crió más tarde en la casa de su padre. A finales de 1584 se casó con Catalina de Salazar y Palacios, 18 años menor que él. Tenía una pequeña propiedad en el pueblo de Esquivias en La Mancha. Se sabe poco sobre su relación emocional. No hay razón para suponer que el matrimonio no se asentó en una convivencia adecuada, a pesar de las forzadas largas ausencias de Cervantes en casa. Tampoco hay ninguna razón especial para suponer que Catalina fuera una inspiración o un modelo para los personajes de la poesía que ahora escribía Cervantes o de su primera ficción publicada, La Galatea (1585), en el nuevo género de moda del romance pastoral. El editor, Blas de Robles, le pagó 1.336 reales por él, un buen precio por un primer libro. La dedicación de la obra a Ascanio Colonna, amigo de Acquaviva, fue una apuesta por el mecenazgo que no parece haber sido productivo. Sin duda, ayudado por un pequeño círculo de amigos literarios, como el poeta Luis Gálvez de Montalvo, el libro sí llevó el nombre de Cervantes a un público lector sofisticado. Pero las únicas ediciones posteriores en español que aparecieron en vida del autor fueron las de Lisboa, 1590, y París, 1611. La Galatea se interrumpe a mitad de la narración; a juzgar por sus repetidas esperanzas expresadas de escribir una secuela, es evidente que Cervantes mantuvo una afición duradera por la obra.

Cervantes también se dedicó a escribir dramaturgia en esta época, los primeros albores del Siglo de Oro del teatro español. Contrató para escribir dos obras para el director teatral Gaspar de Porras en 1585, una de las cuales, La confusa, describió más tarde como la mejor que jamás haya escrito. Muchos años después afirmó haber escrito 20 o 30 obras de teatro en este período, las cuales, señaló, fueron recibidas por el público sin ser abucheadas fuera del escenario o sin que los actores arrojaran verduras. El número es vago; ciertamente, solo dos sobreviven de esta época, la tragedia histórica de La Numancia (década de 1580) y El trato de Argel (década de 1580). Nombra nueve obras, los títulos de algunas de las cuales suenan como los originales de obras reelaboradas y publicadas años más tarde en la colección.Ocho comedias, y ocho entremeses nuevos (1615). Los espacios fijos de teatro se estaban instalando en las principales ciudades de España y existía un mercado en expansión orientado a satisfacer las demandas de un público cada vez más ávido de entretenimiento. Lope de Vega estaba a punto de responder a la llamada, imprimiendo su impronta personal en la comedia española y haciendo que todo el drama anterior, incluido el de Cervantes, fuera anticuado o inadecuado en comparación. Aunque destinado a ser un dramaturgo decepcionado, Cervantes siguió intentando que los directores aceptaran sus obras escénicas. En 1587 estaba claro que no iba a ganarse la vida con la literatura, y se vio obligado a tomar una dirección muy diferente.

Cervantes se convirtió en comisario de provisiones para los grandes Armada. Solicitar maíz y aceite a las comunidades rurales rencorosas era una tarea ingrata, pero al menos era un trabajo estable, con cierto estatus. Le llevó viajar por toda Andalucía, una experiencia a la que iba a aprovechar en su escritura. Era responsable de las finanzas de una complejidad laberíntica, y la falta de equilibrio en sus libros lo llevó a problemas prolongados y repetidos con sus superiores. También hubo constantes discusiones con las autoridades municipales y eclesiásticas, estas últimas lo excomulgaron más de una vez. La documentación sobreviviente de la contabilidad y las negociaciones involucradas es considerable.

Después de la desastrosa derrota de la Armada en 1588, Cervantes gravitó hacia Sevilla (Sevilla), la capital comercial de España y una de las ciudades más grandes de Europa. En 1590 solicitó al Consejo de Indias uno de los cuatro principales puestos de la corona vacantes en América Central y del Sur. Su petición fue rechazada tajantemente. Las disputas sobre sus cuentas y los atrasos en el salario se prolongaron. Parece haber mantenido algún contacto con el mundo literario; hay constancia de que compró ciertos libros, y debió haber logrado encontrar tiempo para leer.

En 1592 firmó un contrato para suministrar seis obras a un director teatral, Rodrigo Osorio. Nada salió de esto. Su trabajo de comisario continuó y el litigio llegó a un punto crítico; en septiembre de 1592 fue encarcelado durante unos días en Castro del Río.

En 1594 Cervantes estaba en Madrid buscando un nuevo puesto. Recibió una cita que lo llevó de regreso a Andalucía para cobrar los impuestos vencidos. Aunque en realidad se trataba de un ascenso, el trabajo no era más gratificante que el anterior y estaba igualmente plagado de dificultades financieras y enfrentamientos. Cervantes no era por temperamento un hombre de negocios. Probablemente de mutuo acuerdo el nombramiento terminó en 1596. El año anterior había ganado el primer premio (tres cucharas de plata) en un concurso de poesía en Zaragoza.

De vuelta en Sevilla, probablemente comenzó a escribir historias en serio alrededor de esta época, sin mencionar un soneto satírico y malvado sobre la conducta del duque de Medina Sidonia, seguido de uno oblicuamente irrespetuoso del propio rey recientemente fallecido. Nuevamente se encontró con problemas financieros. En el verano de 1597 las discrepancias en sus relatos de los tres años anteriores lo llevaron a la Cárcel de la Corona de Sevilla. Estuvo confinado hasta fines de abril de 1598 y quizás concibió allí la idea de Don Quijote, como sugiere una observación del primer prólogo:

«Y así, ¿qué podía esperarse de un ingenio estéril e inculto como el que poseo, si no una descendencia seca, marchita y excéntrica: una historia llena de pensamientos que nunca se le ocurrieron a nadie más, de una clase que ¿Podría engendrarse en una prisión donde cada molestia tiene su hogar y cada sonido lúgubre su habitación?»

La información sobre la vida de Cervantes durante los próximos cuatro o cinco años es escasa. Había salido de Sevilla y, quizás durante algún tiempo en Esquivias y Madrid, más tarde con certeza en Valladolid (donde se estableció la corte real entre 1601 y 1606), debió estar escribiendo la primera parte de Don Quijote. Las primeras versiones de dos de sus cuentos, Rinconete y Cortadillo y El celoso extremeño, se abrieron paso en una variada recopilación, inédita, realizada por un tal Francisco Porras de la Cámara.

En julio o agosto de 1604 Cervantes vendió los derechos de El ingenioso hidalgo Don Quijote de la Mancha al editor-librero Francisco de Robles por una suma desconocida. La licencia de publicación se otorgó en septiembre y el libro salió a la luz en enero de 1605. Existe alguna evidencia de que su contenido se conocía o se conocía antes de la publicación, entre otros, para Lope de Vega, las vicisitudes cuyas relaciones con Cervantes estaban entonces en un punto bajo. Se sabe ahora que los compositores de la imprenta de Juan de la Cuesta en Madrid fueron los responsables de numerosos errores en el texto, muchos de los cuales fueron atribuidos durante mucho tiempo al autor.

La novela fue un éxito inmediato, aunque no tan sensacionalista como la de Mateo Alemán. Guzmán de Alfarache, Parte I, de 1599. En agosto de 1605 había dos ediciones en Madrid, dos publicadas en Lisboa y una en Valencia. Siguieron las de Bruselas, 1607; Madrid, 1608; Milán, 1610; y Bruselas, 1611.

La Parte II, Segunda parte del ingenioso caballero Don Quijote de la Mancha, se publicó en 1615. Se publicó la traducción al inglés de Thomas Shelton de la primera parte en 1612. El nombre de Cervantes pronto sería tan conocido en Inglaterra, Francia e Italia como en España.

La venta de los derechos de publicación, sin embargo, significó que Cervantes no obtuvo más beneficios económicos en la Parte I de su novela. Tenía que hacer lo mejor que podía con el patrocinio. La dedicación al joven duque de Béjar había sido un error. Tuvo mejor suerte con dos personajes mucho más influyentes: el conde de Lemos, al que dedicaría la parte II y nada menos que otras tres obras, y don Bernardo de Sandoval y Rojas, arzobispo de Toledo. Esto alivió un poco sus circunstancias financieras. Sin embargo, es evidente que le hubiera gustado tener un lugar más seguro en el panteón de los escritores de la nación de lo que jamás logró durante su vida: quería una reputación comparable a la de Lope de Vega o el poeta Luis de Góngora, por ejemplo. Su sentido de su propia posición marginal puede deducirse de su Viaje del Parnaso (1614), dos o tres de los últimos prefacios y algunas fuentes externas. Sin embargo, el éxito relativo, la ambición aún insatisfecha y el afán incansable de experimentar con las formas de la ficción hicieron que, a los 57 años, con menos de una decena de años para él, Cervantes entrara en la etapa más productiva de su carrera.

Ninguna gracia descendió sobre la vida doméstica de Cervantes. Un apuñalamiento en la calle frente a la casa de Valladolid, en junio de 1605, provocó ridículamente la detención de toda la casa. Cuando más tarde siguieron a la corte hasta Madrid, seguía plagado de litigios por dinero y ahora también de dificultades domésticas. La familia se alojó en varias calles durante los siguientes años antes de instalarse finalmente en la Calle de León.

Como muchos otros escritores de la época, Cervantes alimentó la esperanza de un nombramiento de secretario con el conde de Lemos cuando, en 1610, el conde fue nombrado virrey de Nápoles; una vez más Cervantes se sintió decepcionado. Se había unido a una orden religiosa de moda, los Esclavos del Santísimo Sacramento, en 1609, y cuatro años más tarde se convirtió en un terciario franciscano., que fue un compromiso más serio. Los estudiantes de Cervantes conocen también una mayor implicación en la vida literaria de la capital gracias a su asistencia a la Academia Selvaje, denominada también Academia del Parnaso, una especie de salón de escritores, en 1612.

Al próximo año, se publicaron historias ejemplares. El prólogo contiene el único retrato verbal conocido del autor:

«De semblante aquilino, con cabello castaño oscuro, frente lisa y clara, ojos alegres y nariz ganchuda pero bien proporcionada; su barba es plateada, aunque no hace 20 años era dorada; bigote grande, boca pequeña con dientes ni grandes ni pequeños, ya que solo tiene seis de ellos y están en mal estado y peor posicionados, por no corresponder entre sí; el cuerpo entre dos extremos, ni alto ni bajo; una tez brillante, más pálida que oscura, algo pesada en los hombros y no muy clara de pies.»

La pretensión de Cervantes en este prólogo de ser el primero en escribir novelas originales (cuentos al estilo italiano) en castellano está sustancialmente justificada. Sus fechas precisas de composición son en la mayoría de los casos inciertas. Hay cierta variedad en la colección, dentro de las dos categorías generales de historias basadas en romance y realistas. El coloquio de los perros, una novela casi picaresca, y su cuento El casamiento engañoso, son probablemente las obras de Cervantes de creación más profunda y original junto a Don Quijote. En el siglo XVII las historias románticas eran las más populares; James Mabbe las eligió precisamente para la versión inglesa selectiva de 1640. Los gustos de los siglos XIX y XX prefirieron los temas realistas, pero a principios del siglo XXI los demás estaban recibiendo de nuevo algo parecido a su merecida crítica.

En 1614 Cervantes publicó Viaje del Parnaso, un largo poema alegórico de estilo satírico y mitológico simulado, con posdata en prosa. Se dedicó a celebrar una gran cantidad de poetas contemporáneos y a satirizar a algunos otros. El autor admitió que escribir poesía no le resultaba fácil. Pero tenía la poesía en la más alta estima como un arte puro que nunca debería ser degradado. Habiendo perdido toda esperanza de ver más de sus obras en escena, hizo publicar ocho de ellas en 1615, junto con ocho breves interludios cómicos, en Ocho comedias, y ocho entremeses nuevos. Las obras no muestran escasez de inventiva y originalidad, pero carecen de un control real del medio. Los interludios, sin embargo, se cuentan entre los mejores de su tipo.

No es seguro cuándo Cervantes comenzó a escribir la Parte II de Don Quijote, pero probablemente no había llegado mucho más allá de la mitad a fines de julio de 1614. Hacia septiembre, alguien que se llamaba a sí mismo publicó una Parte II falsa en Tarragona.Alonso Fernández de Avellaneda, un aragonés no identificado que era admirador de Lope de Vega. El libro no carece de mérito, si bien es tosco en comparación con su modelo. En su prólogo, el autor insultó gratuitamente a Cervantes, quien no sorprendentemente se ofendió y respondió, aunque con relativa moderación si se lo compara con la vituperación de algunas rivalidades literarias de la época. También incorporó algunas críticas a Fernández de Avellaneda y su “pseudo” Quijote y Sancho en su propia ficción desde el capítulo 59 en adelante.

Don Quijote, Parte II, surgió de la misma imprenta que su predecesor a fines de 1615. Se reimprimió rápidamente en Bruselas y Valencia, 1616, y Lisboa, 1617. Las Partes I y II aparecieron por primera vez en una edición en Barcelona, 1617. Hubo una traducción al francés de la Parte II en 1618 y una al inglés en 1620. La segunda parte capitaliza el potencial de la primera, desarrollándose y diversificándose sin sacrificar la familiaridad. La mayoría de la gente está de acuerdo en que es más rico y profundo.

En sus últimos años Cervantes mencionó varias obras que aparentemente no llegaron hasta la imprenta, si es que llegó a empezar a escribirlas. Estaba Bernardo (el nombre de un legendario héroe épico español), Las semanas del jardín (una colección de cuentos, tal vez como el Decamerón de Boccaccio), y la continuación de su Galatea. El que se publicó, póstumamente en 1617, fue su último romance, Los trabajos de Persiles y Sigismunda, historia setentrional. En él, Cervantes trató de renovar el heroico romance de la aventura y el amor a la manera de la Aethiopica de Heliodorus. Era un género intelectualmente prestigioso destinado a tener mucho éxito en la Francia del siglo XVII. Destinada tanto a edificar como a entretener, Persiles es una obra ambiciosa que explota el potencial mítico y simbólico del romance. Tuvo mucho éxito cuando apareció; hubo ocho ediciones en español en dos años y traducciones en francés e inglés en 1618 y 1619, respectivamente.

En la dedicatoria, escrita tres días antes de morir, Cervantes, “con un pie ya en el estribo”, se despide conmovedoramente del mundo. Con la cabeza lúcida hasta el final, parece haber logrado una serenidad final de espíritu. Murió en 1616, casi con certeza el 22 de abril, no el 23 como se pensaba tradicionalmente. El certificado de entierro indica que este último fue el día en que fue enterrado, en el convento de los Trinitarios Descalzos en la Calle de Cantarranas (actual Calle de Lope de Vega). El lugar exacto no está marcado. No se sabe que haya sobrevivido ningún testamento.

Autor entrada: Diego Torres

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