Biografía de Muhammad Ali

Boxeador profesional estadounidense (Louisville, Kentucky, EE. UU., 17 de enero de 1942 – Scottsdale, Arizona, 3 de junio de 2016). Su nombre real era Cassius Marcellus Clay, Jr.

Muhammad Ali fue el primer boxeador en ganar el campeonato mundial de peso pesado en tres ocasiones distintas; defendió con éxito este título 19 veces y también destacó por su vida como activista social.

Cassius Marcellus Clay, Jr., creció en el sur de los Estados Unidos en una época de instalaciones públicas segregadas. Su padre, Cassius Marcellus Clay, Sr., mantenía a una esposa y dos hijos pintando carteles. Su madre, Odessa Grady Clay, era trabajadora doméstica.

Cuando Clay tenía 12 años, comenzó a boxear bajo la tutela del policía de Louisville Joe Martin. Después de avanzar a través de las filas de aficionados, ganó una medalla de oro en la división de 175 libras en los Juegos Olímpicos de 1960 en Roma y comenzó una carrera profesional bajo la dirección del Grupo Patrocinador de Louisville, un sindicato compuesto por 11 hombres blancos ricos.

En sus primeros combates como profesional, Clay era más apreciado por su encanto y personalidad que por sus habilidades en el ring. Intentó aumentar el interés público en sus peleas leyendo poesía infantil y lanzando frases autodescriptivas como «flotar como una mariposa, picar como una abeja». Le dijo al mundo que era «el más grande», pero las duras realidades de El boxeo parecía indicar lo contrario. Clay enfureció a los devotos del deporte tanto como él los impresionó. Mantuvo sus manos poco convencionales, se alejó de los golpes en lugar de balancearse y salir del peligro, y parecía carecer de un verdadero poder de nocaut. Los oponentes que estaba superando eran una mezcla de veteranos que habían superado su mejor momento y luchadores que nunca habían sido más que mediocres. Por lo tanto, los puristas se encogieron cuando Clay predijo la ronda en la que tenía la intención de noquear a un oponente, e hicieron una mueca cuando lo hizo y se jactaron de cada nueva conquista.

El 25 de febrero de 1964, Clay desafió Sonny Liston para el campeonato mundial de peso pesado. Liston fue ampliamente considerado como el luchador más intimidante y poderoso de su época. Clay era un desvalido decidido. Pero en una de las sorpresas más impresionantes en la historia del deporte, Liston se retiró a su esquina después de seis rondas, y Clay se convirtió en el nuevo campeón. Dos días después, Clay sorprendió nuevamente al establecimiento de boxeo al anunciar que había aceptado las enseñanzas de la Nación del Islam. El 6 de marzo de 1964, tomó el nombre de Muhammad Ali, que le fue dado por su mentor espiritual, Elijah Muhammad.

Durante los siguientes tres años, Ali dominó el boxeo tan completa y magníficamente como cualquier otro luchador. En una revancha del 25 de mayo de 1965 contra Liston, salió con una victoria por nocaut en la primera ronda. A ese combate le siguieron los triunfos sobre Floyd Patterson, George Chuvalo, Henry Cooper, Brian London y Karl Mildenberger. El 14 de noviembre de 1966, Ali luchó contra Cleveland Williams. En el transcurso de tres rondas, Ali conectó más de 100 golpes, anotó cuatro derribos y recibió un total de tres golpes. El triunfo de Ali sobre Williams fue sucedido por victorias sobre Ernie Terrell y Zora Folley.

Más tarde, el 28 de abril de 1967, citando sus creencias religiosas, Ali se negó la inducción en el ejército de Estados Unidos a la altura de la guerra en Vietnam. Esta negativa siguió a una declaración contundente expresada por Ali 14 meses antes: «No tengo nada en contra de ellos, Vietcong». Muchos estadounidenses condenaron con vehemencia la postura de Ali. Llegó en un momento en que la mayoría de la gente en los Estados Unidos todavía apoyaba la guerra en el sudeste asiático. Además, aunque las exenciones del servicio militar por motivos religiosos estaban disponibles para los objetores de conciencia calificados que se oponían a la guerra en cualquier forma, Ali no era elegible para tal exención, porque reconoció que estaría dispuesto a participar en una guerra santa islámica.

Ali fue despojado de su campeonato y todas las comisiones deportivas estatales en los Estados Unidos le impidieron pelear durante tres años y medio. Además, fue acusado penalmente y, el 20 de junio de 1967, condenado por negarse a la inducción a las fuerzas armadas de los Estados Unidos y condenado a cinco años de prisión. Aunque permaneció en libertad bajo fianza, pasaron cuatro años antes de que su condena fuera revocada por unanimidad por la Corte Suprema de los EE. UU. por un estrecho procedimiento.

Mientras tanto, a medida que la década de 1960 se volvió más tumultuosa, el impacto de Ali en la sociedad estadounidense fue creciendo y se convirtió en un pararrayos para la disidencia. El mensaje de Ali de orgullo negro y resistencia negra a la dominación blanca estaba a la vanguardia del movimiento de derechos civiles. Habiendo rechazado la inducción al ejército de los EE. UU., también defendió la proposición de que «a menos que tenga una muy buena razón para matar, la guerra está mal». Como observó más tarde el activista afrodescendiente Julian Bond, «cuando una figura tan heroica y querida como Muhammad Ali se puso de pie y dijo: ‘No, no iré’, reverberó en toda la sociedad».

En octubre de 1970, a Ali se le permitió regresar al boxeo, pero sus habilidades se habían erosionado. Las piernas que le habían permitido «bailar» durante 15 rondas sin detenerse ya no lo llevaban tan seguro alrededor del ring. Sus reflejos, aun siendo excelentes, ya no eran tan rápidos como antes. Ali prevaleció en sus dos primeras peleas de regreso, contra Jerry Quarry y Oscar Bonavena. Luego, el 8 de marzo de 1971, desafió a Joe Frazier, quien se había convertido en campeón de peso pesado durante la ausencia de Ali del ring. Fue una pelea de proporciones históricas, anunciada como la «Pelea del siglo». Frazier ganó de forma unánime en 15 asaltos.

Después de su derrota ante Frazier, Ali ganó 10 peleas seguidas, 8 de ellas contra oponentes de clase mundial. Posteriormente, el 31 de marzo de 1973, un luchador poco conocido llamado Ken Norton rompió la mandíbula de Ali en la segunda ronda en el camino a una contienda molesta de 12 asaltos. Ali derrotó a Norton en una revancha. Después de eso, luchó contra Joe Frazier por segunda vez y ganó una decisión unánime de 12 asaltos. Desde un punto de vista técnico, la segunda pelea de Ali-Frazier fue probablemente la mejor actuación de Ali en el ring después de su exilio del boxeo.

El 30 de octubre de 1974, Ali desafió George Foreman , quien había destronado a Frazier en 1973 para convertirse en el campeón mundial de peso pesado. La pelea (a la que Ali se refirió como «Rumble in the Jungle») tuvo lugar en la ubicación poco probable de Zaire (ahora la República Democrática del Congo). Ali fue recibido por la gente de Zaire como un héroe conquistador, e hizo su parte al noquear a Foreman en la octava ronda para recuperar el título de peso pesado. Fue en esta pelea que Ali empleó una estrategia utilizada alguna vez por el ex gran boxeador Archie Moore. Moore llamó a la maniobra «la tortuga», pero Ali la llamó «rope-a-dope». La estrategia fue que, en lugar de moverse por el ring, Ali eligió luchar durante largos períodos de tiempo recostándose contra las cuerdas para evitar muchos de los golpes más fuertes de Foreman.

Durante los siguientes 30 meses, en la cima de su popularidad como campeón, Ali luchó nueve veces en combates que demostraron que era un luchador valiente pero un luchador en decadencia. El más notable de estos combates ocurrió el 1 de octubre de 1975, cuando Ali y Joe Frazier se encontraron en Filipinas , a 6 millas (9,5 kilómetros) fuera de Manila, para luchar por tercera vez. En lo que muchos consideran la mejor pelea de premios de todos los tiempos (el «Thrilla en Manila»), Ali fue declarado vencedor cuando el rincón de Frazier hizo un alto en el combate después de 14 rondas brutales.

Las actuaciones finales de la carrera en el ring de Ali fueron tristes de contemplar. En 1978 perdió su título contra Leon Spinks, un boxeador novato con una medalla de oro olímpica pero solo siete peleas profesionales en su haber. Siete meses después, Ali recuperó el campeonato con una victoria de 15 asaltos sobre Spinks. Luego se retiró del boxeo, pero dos años más tarde regresó mal y sufrió una horrible paliza a manos de Larry Holmes en una pelea que fue detenida después de 11 rondas. En el combate final de la carrera de Ali obtuvo una derrota frente a Trevor Berbick en 1981.

El lugar de Ali en la historia del boxeo como uno de los mejores luchadores de la historia es seguro. Su récord final de 56 victorias y 5 derrotas con 37 nocauts ha sido igualado por otros, pero la calidad de sus oponentes y la forma en que dominó durante su mejor momento lo colocaron en una meseta con los inmortales del boxeo. Los activos de anillo más tangibles de Ali fueron la velocidad, el excelente juego de pies y la capacidad de recibir un golpe. Pero quizás más importante, tenía coraje y todos los otros intangibles que se necesitan para hacer un gran luchador.

Los últimos años de Ali estuvieron marcados por el declive físico. El daño a su cerebro causado por golpes en la cabeza resultó en dificultad para hablar, movimientos lentos y otros síntomas del síndrome de Parkinson. Sin embargo, su condición difería de la encefalopatía crónica, o demencia pugilistica (que comúnmente se conoce como «borracho» en los combatientes), en el sentido de que no sufría de déficits intelectuales inducidos por lesiones.

Las opiniones religiosas de Ali también evolucionaron con el tiempo. A mediados de la década de 1970 comenzó a estudiar el Corán en serio y se dirigió al Islam ortodoxo. Su adhesión anterior a las enseñanzas de Elijah Muhammad (por ejemplo, que las personas blancas son «demonios» y no hay cielo ni infierno) fueron reemplazadas por un abrazo espiritual de todas las personas y la preparación para su propia vida futura. En 1984, Ali habló públicamente contra la doctrina separatista de Louis Farrakhan, declarando: «Lo que él enseña no es en absoluto en lo que creemos. Representa el momento de nuestra lucha en la oscuridad y un momento de confusión en nosotros, y no queremos estar asociados con eso en absoluto.»

Ali se casó con su cuarta esposa, Lonnie Ali (Yolanda Williams), en 1986. Tuvo nueve hijos, la mayoría de los cuales evitó la atención que tanto le gustaba a Ali. Una de sus hijas, sin embargo, Laila Ali, siguió una carrera como boxeadora profesional durante la cual quedó invicta en 24 combates entre 1999 y 2007 mientras capturaba una serie de títulos en varias clases de peso.

En 1996 Ali fue elegido para encender la llama olímpica al comienzo de los Juegos de la XXVI Olimpiada en Atlanta, Georgia. La efusión de buena voluntad que acompañó su aparición confirmó su condición de uno de los atletas más queridos del mundo. El período dramático de su vida de 1964 a 1974 fue el tema de la película Ali (2001), en la que Will Smith interpretó a Ali. La historia de su vida se cuenta en el documental. I Am Ali (2014), que incluye grabaciones de audio que hizo a lo largo de su carrera y entrevistas con sus íntimos. Ali fue miembro de la clase inaugural del Salón Internacional de la Fama del Boxeo en 1990, y en 2005 recibió la Medalla Presidencial de la Libertad.

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