Biografía de Robert Boyle

Físico y químico irlandés (Lismore Castle, 25 de enero de 1627 – Londres, 31 de diciembre de 1691). Su nombre completo era Robert William Boyle.

Decimocuarto hijo del conde de Cork, Boyle es considerado uno de los principales fundadores de la química moderna.

El estudio de los gases, y en particular del aire, atrajo la atención de los físicos del siglo XVII; Boyle, se sintió también interesado por los fenómenos que tienen lugar en el vacío. Al proyectar bombas de vacío para extraer el aire contenido en recipientes, observó que el aire, al ser comprimido, se opone con mayor vigor. Boyle usó para medir lo que llamó el rebote del aire y, aunque no reguló la temperatura de sus aparatos, la ambiental no produjo cambios radicales de temperatura durante una serie de mediciones.

En 1662 publicó los resultados que había obtenido de las medidas efectuadas del aire y anunció la ley de compresibilidad de los gases, conocida como ley de Boyle, que describe de forma aproximada el comportamiento de un gas en un amplio rango de presiones y volúmenes.

Perfeccionó la máquina neumática de Otto von Guericke; asimismo, mejoró el termómetro de Galileo, cerrándolo herméticamente; adoptó como punto fijo en la escala termométrica la temperatura de fusión del hielo: fabricó un baroscopio —aparato para demostrar la teoría del empuje de Arquímedes de los cuerpos en el aire— y explicó la llamada paradoja hidrostática.

En óptica, descubrió los anillos coloreados producidos por las láminas delgadas.

En química, relegó la aún vigente tradición aristotélica de los cuatro elementos, cuya arbitrariedad demostró. En su obra El químico escéptico (1661) esbozó el concepto moderno de elemento químico, como parte más pequeña de la materia no susceptible de posterior descomposición. Fue el primero en utilizar de forma sistemática los reactivos coloreados para el estudio de los ácidos: estudió las soluciones salinas y empleó nuevos reactivos, como el nitrato de plata y el amoníaco, para identificar disoluciones.

También descubrió nuevas sustancias, como la fosfamina, el sulfato mercúrico, la acetona y el alcohol metílico; recogió el gas desprendido de una reacción química y aisló el hidrógeno.

Descubrió la absorción del oxígeno en la combustión y concluyó que el aire es una mezcla de gases.

Desde 1645, su casa fue lugar de encuentro de científicos de la época, núcleo que, auspiciado por Carlos II, constituyó la Sociedad Real. Boyle fue además director de la Compañía de las Indias, e hizo traducir la Biblia a varias lenguas, entre ellas el gaélico.

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