Biografía de John Dalton

Químico y físico británico (Eaglesfield, 1766 – Manchester, 1844).

Autodidacto, cuando tan sólo contaba con doce años tomó el cargo de la escuela Quaker en Cumberland, y dos años después, junto con su hermano, impartió clases en la escuela de Kendal, donde permanecieron durante doce años.

Su principal trabajo científico, en 1767, consistió en la anotación de las observaciones meteorológicas que realizó. En 1793 se instaló en Manchester, donde continuó su investigación. Dio conferencias y cursos en muchas de las grandes ciudades inglesas, lo que le permitió entrar en contacto con los principales hombres de la ciencia británicos de la época.

Sus primeros trabajos se decantaron por el campo de la meteorología. En 1793 publicó Meteorological Observations and Essays (Observaciones Meteorológicas y Ensayos), un esbozo de sus descubrimientos teóricos posteriores.

Dalton fue el primer científico en confirmar la teoría de que la lluvia no es causada por ninguna alteración de la presión atmosférica sino por una disminución de la temperatura.

En 1794 publicó el resultado de su investigación más importante en una memoria que tituló Extraordinary facts relating to the vision of colours (Hechos extraordinarios relativos a la visión en colores); explicó por primera vez la peculiaridad óptica conocida con el nombre de daltonismo y sus características.

En 1803 publicó su tesis sobre la ley de las presiones parciales en un opúsculo titulado Absortion of gases by water and other liquids (La absorción de los gases por el agua y otros líquidos). Poco tiempo después descubrió que todos los gases poseen el mismo coeficiente de dilatación.

Dalton avanzó las primeras ideas sobre la estructura atómica desde una concepción puramente física, a la cual fue conducido durante sus estudios de las propiedades físicas de la atmósfera y de diversos gases. Comunicó su teoría a Thomas Thomson, profesor de la Universidad de Glasgow, el cual, con el permiso de Dalton, incluyó un esquema en la tercera edición de su System of chemistry (Sistema de química, 1807). Fue en 1808 cuando Dalton, en el primer volumen de su gran obra New system of chemical philosophy (Nuevo sistema de la filosofía química; tres volúmenes, 1808-1827), expuso exhaustivamente la teoría que cambió el curso de la química. Sentó la base científica y experimental a las especulaciones que habrían llevado a cabo los atomistas griegos veinticuatro siglos antes.

En 1822, Dalton fue elegido miembro de la Royal Society y, en 1830, de la Académie des Sciences (Academia de las Ciencias) de París. Dalton es el autor de la formulación de la teoría atómica, probablemente la teoría más importante de la historia de la química.

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