Edison, Thomas Alva

Inventor estadounidense (Milan, Ohio, 1847 – West Orange, Nueva Jersey, 1931).

Nacido en el seno de una familia humilde, trabajaba a los doce años como vendedor de periódicos en los trenes. Su primer negocio consistió en comprar una máquina de imprimir de segunda mano para instalarla luego en el furgón que para su uso personal le había cedido la compañía de ferrocarril. Edison fundó así un periódico propio, el Weekly Herald, cuyos textos y noticias él mismo redactaba e imprimía durante los viajes del tren; luego vendía sus ejemplares a los pasajeros, obteniendo buenas ganancias.

Joven inquieto y dotado de gran capacidad de aprendizaje, fue un completo autodidacto: durante sus ratos libres, estudiaba varias ciencias (mecánica, física, química) y transformaba sus conocimientos teóricos en prácticas de laboratorio.

En 1862 ingresó como empleado en la oficina telegráfica de Port Huron, y una vez familiarizado con el funcionamiento de la telegrafía, inventó un telégrafo doble, que permitía enviar dos mensajes simultáneos en sentido opuesto y por el mismo hilo conductor; la fama de este invento se extendió entre las distintas compañías telegráficas de Estados Unidos, que hicieron a Edison sustanciosas ofertas económicas.

Sus inventos le dieron fama en todo el país y también lo convirtieron en un hombre rico. En 1876 fundó una fábrica propia en Merlo Park (Orange, Nueva Jersey), donde llegó a registrar más de 1.200 patentes. Allí demostró también que sus capacidades no abarcaban solamente el campo de las ciencias: muy dotado para los negocios, capeó hábilmente algunos momentos de dificultades económicas y acrecentó su fortuna.

Thomas Alva Edison
Thomas Alva Edison

Entre sus muchos y variados inventos deben destacarse: el fonógrafo (1877), el microteléfono (1877), la lámpara eléctrica incandescente, la popular bombilla (1878), los aparatos telegráficos cuádruplex y séxtuples, el cinetoscopio (1894, una ingeniosa síntesis fotográfica del movimiento).

Hacia principios de siglo, lanzó una guerra de patentes con motivo de la introducción del cinematógrafo de Lumière y Méliès en Estados Unidos, pero no pudo evitar la comercialización de este invento europeo. Posteriormente contribuyó al desarrollo del cinematógrafo con la invención de la película perforada de 35 milímetros.

Hacia 1894 fabricó un acumulador alcalino de ferroníquel, precedente de la actual pila.

Durante el curso de sus experimentos descubrió el llamado efecto Edison: la emisión de electrones por los metales incandescentes, base del funcionamiento de los diodos (las válvulas electrónicas empleadas como rectificadores).

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