Hahn, Otto

Físico y químico alemán (Frankfurt, 1879 – Gotinga, 1968).

En 1901 se doctoró en química por la Universidad de Marburgo. Trabajó con William Ramsay en Londres (1901) y con Rutherford en Montreal (1905). Fue profesor (1912) y director (1928) del Instituto Kaiser Wilhelm de Berlín.

Durante la segunda Guerra Mundial se dedicó a investigar la radioactividad, y descubrió varias sustancias radiactivas: en 1905, el radiotorio; en 1907, el mesotorio; y en 1918, en colaboración con Lise Meitner, el protactinio. Descubrió asimismo el fenómeno del retroceso de los átomos radiactivos del helio y primer fenómeno de isomería nuclear. Pero uno de los mayores logros de Hahn fue sin duda haber sido el primero en formular, junto con Strassman, la teoría de la fisión del núcleo del átomo de uranio a base de neutrones (1938), lo que le valió el premio Nobel de Química en 1944.

A partir del descubrimiento del neutrón por James Chadwick en 1932, se estaba en la necesidad de poder convertir la fisión nuclear en una fuente práctica de energía, pero para ello era necesario simplificar el sistema de colisiones entre partículas, ya que todos los experimentos se habían realizado en aceleradores que consumían más energía de la que se producía. Éste es el paso que en 1938 dieron Lise Meitner y Otto Hahn cuando descubrieron que el uranio se divide fácilmente al ser golpeado por un neutrón, y que, además de dividirse, produce otros tres neutrones capaces de partir otros núcleos, lo que provoca una reacción en cadena.

Aunque el uranio se descompone de forma natural, lo hace de forma muy lenta, mientras que si es bombardeado por neutrones el proceso se acelera de una forma muy considerable. Fue con estas bases con las que Enrico Fermi contó cuando construyó el primer reactor nuclear de la historia en 1942.

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