Biografía de Heike Kamerlingh Onnes

Físico holandés (Groninga, 1853 – Leiden, 1926).

Estudió física y matemáticas en Groninga y en Heidelberg, donde fue alumno de Bunsen y de Kirchhoff. Profesor de física experimental en Leiden (1882), en 1894 creó el laboratorio de criogenia (que pasó a llamarse laboratorio Onnes) de la Universidad de Leiden, en el que consiguió, en 1908, la licuefacción del helio, empleando hidrógeno líquido.

Heike Kamerlingh Onnes
Heike Kamerlingh Onnes

Estudió diferentes fenómenos físicos, ópticos, eléctricos y magnéticos cercanos al cero absoluto (0 K = —273,15 ºC), y descubrió el fenómeno de la superconductividad en 1911, al enfriar mercurio mediante helio líquido. Esta propiedad, que presentan ciertos materiales en determinadas condiciones, consiste en conducir la electricidad sin oponer ninguna resistencia y, por tanto, sin desprender energía por efecto Joule, lo que resulta de enorme interés. Actualmente se han encontrado unos 25 elementos químicos que presentan esta propiedad, entre ellos, el estaño, el aluminio, el cinc, etc.

Gracias a los trabajos de Kamerlingh, W. Meissner descubrió en 1933 que los superconductores también poseían la propiedad de impedir la penetración en su interior de los campos magnéticos (propiedad llamada diamagnetismo). Por otra parte, el fenómeno de la superconductividad fue interpretado en 1957 por Bardeen, Cooper y Schrieffer.

Debido a su poca disipación en el transporte de corriente y a la posibilidad de producir campos magnéticos con bobinas pequeñas y de bajo consumo, los superconductores se utilizan en la construcción de chips superrápidos y generadores y aceleradores de partículas superpotentes.

Kamerlingh recibió el premio Nobel de Física (1913) por su trabajo sobre las bajas temperaturas.

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